Kaivostoimintaa asteroideilla suunnittelevan Planetary Resources -yhtiön ensimmäinen satelliitti on lähetetty avaruuteen torstaina. Pienikokoinen, tekniikkaa vasta tässä vaiheessa testaava Arkyd-3 -satelliitti vapautettiin avaruuteen kansainväliseltä avaruusasemalta, minne se kuljetettiin Dragon-aluksen kyydissä viime huhtikuussa. Aseman astronautit siirsivät satelliitin japanilaisessa Kibo-tutkimusmodulissa olevaan ilmalukkoon ja sen kautta ulos avaruuteen etääntymään turvallisesti avaruusasemasta.

Yllä olevassa kuvassa Arkyd-3 ja sen kanssa samalla kertaa lähetetty pieni opiskelijasatelliitti ovat kuvattuna asemalta juuri avaruuteen lähetyksen jälkeen.

Yhtiön aikomuksena oli testata satelliittia jo aikaisemmin, mutta kyseinen satelliitti oli tarkoitus viedä avaruuteen viime lokakuussa Cygnus-avaruusrahtarilla. Alus kuitenkin räjähti ja samalla satelliitti tuhoutui. Nyt lentonsa aloittanut satelliitti onkin tuon kopio ja siksi sen nimi on virallisesti Arkyd-3 Reflight.

Satelliittien lähetys

Satelliitti perustuu cubesat-formaattiin ja on kooltaan 30 x 10 x 10 cm, eli samaa luokkaa kuin ensimmäinen suomalainen satelliitti  Aalto-1. Arkyd 3:n lennon suunnitellaan kestävän kolmen kuukauden ajan, jonka kuluessa se testaa avioniikkaa, ohjauslaitteita ja ohjelmistoja, joita tullaan käyttämään myöhemmin varsinaisilla tutkimuslennoilla; yhtiö suunnittelee asteroideja Maata kiertävältä radalta havaitsevia Arkyd-100- ja asteroidien luokse lentäviä Arkyd-200- ja Arkyd-300 -nimisiä aluksia. 

Planetary Resources -yhtiön aikomuksena on lähettää tämän jälkeen myöhemmin tänä vuonna Maata kiertämään kaksi kertaa nyt lähetettyä suuremman Arkyd-6 -satelliitin, joka jatkaa systeemien ja tekniikoiden testaamista. Siinä on myös uudenlainen infrapunakamera, jonka avulla veden ja vettä sisältävien mineraalien löytäminen asteroideilta kävisi nopeasti ja tarkasti.

Yhtiön lausunnon mukaan he haluavat testata laitteitaan usein ja aina kuin mahdollista, tehdä kokeet avaruudessa pienin satelliitein.

Osasyy näyttävään testaamiseen lienee myös se, että yhtiö kaipaa kipeästi rahoitusta päästäkseen eteenpäin varsinaisesti harjoittamaan kaivostoimintaa avaruudessa. Avaruuskaivostoiminnan mahdollisuuden ja tuotto-odotukset ovat suuret, mutta edessä olevat haasteet ovat myös suuria – ja toiminnan käynnistäminen maksaa runsaasti.

Arkyd-6

Ylläoleva kuva: Hahmotelma Arkyd-6 -satelliitista Maata kiertämässä. Tämä, kuten muutkin Arkyd-satelliitit rahoitetaan pitkälti joukkorahoituksella, ja yhtiö on onnistunut keräämään siten jo yli 1,5 miljoonaa dollaria. Nimi "Arkyd" tulee Star Wars -elokuvissa olevasta kuvitteellisesta Arakyd Industries -yhtiöstä. Planetary Resources -yhtiön nimikin oli aluksi Arkyd Astronautics.

Kuvat: Planetary Resources ja NASA