Pluton auringonlasku

Kenties huikeimmat kuvat Plutosta

Heinäkuussa Pluton ohi lentänyt New Horizons lähettää kuviaan takasin Maahan ja NASA julkistaa niitä omaan, rauhalliseen tahtiinsa. Tänään vuorossa olivat kuvat, jotka osoittavat  jälleen kerran kuinka omituinen paikka Pluto on – ja jotka todennäköisesti ovat huikeimpia ohilennon aikana otettuja kuvia. Kuvat otettiin vastaan 13. ja 14. syyskuuta.

Niissä näkyy Pluton auringonlasku, eli maisemaa kuvattuna silloin, kun New Horizons oli liikkumassa radallaan kääpiöplaneetan varjoon. 

Kuvissa näkyvät jäiset vuoret, typpijään virrat ja usvaa, mihin pitkät, unenomaiset varjot lankeavat. Kuvia katsoessa kannattaa muistaa, että Auringon valoa Plutossa on vain saman verran kuin täysikuu valaisee muuten pimeää yötä. Valoa on vähän, ja se tuo kuviin oman, omituisen tunnelmansa.

Otsikkokuvassa oleva otos on kenties upein. Sen luotain otti noin 15 minuuttia sen jälkeen, kun se oli lähimpänä Plutoa 14. heinäkuuta. Kuvan ottamisen aikaan New Horizons oli noin 18 000 kilometrin päässä Plutosta. Koska hetki, jolloin Aurinko painuu horisontin taakse, on erittäin kiinnostava, katsoi luotain silloin taaksepäin ja sai napattua tämän kuvan, missä Pluto on näyttää selvästi kolmiulotteiselta. Se onkin, mutta luonnollisesti varjot saavat kuvan näyttämään hieman epätodellisen upealta.

Kuvassa näkyy Sputniktasangoksi kutsuttu jäälakeus oikealla. Siitä nousee vasemmalla näkyvä, jopa 3,5 kilometrin korkeuteen nouseva vuoristo, johon kuuluu etualalla oleva Norgay Montes ja taaempana oleva Hillary Montes. Montes tarkoittaa vuoristoa, ja samaan tapaan Sputniktasankoa voi kutsua nimellä Sputnik Planum.

Lähikuva Plutosta

Kuva: Lähikuva Pluton pinnasta. Kuva on jotain sellaista, mitä ei osattu Plutosta odottaa – tai toisaalta osattiin, sillä Aurinkokunnan ulko-osien taivaankappaleet ovat osoittautuneet jo aiemmin hyvin yllätyksellisiksi: vuoria, typpijäävirtauksia, jäätiköitä ja kaasukehän ilmiöitä. Kuvista on voitu erottaa jopa 12 eri korkeuksilla olevaa kerrosta kaasukehästä, joka ulottuu noin sadan kilometrin korkeuteen. Kuvassa näkyy pitkiä, välittömästi pinnan päällä leijuvaan usvaan piirtyviä varjoja, jotka tulevat lähellä olevista vuorista. Usvakerroksen olemassaolo tarkoittaa myös sitä, että Plutossa on todennäköisesti sääilmiöitä. 

Jäävirtauksia

Tuoreet kuvat paljastavat myös sen, miten Pluton pinnan jäätikkö todennäköisesti on liikkeessä. Sputnik Planumin, mahdollisesti kaasukehän typestä tiivistyneestä typpijäästä muodostunut jäätikkö, ylänköalue, kätkee alleen kerroksia, joita New Horizons -luotaimen spektrometri on paljastanut. Samaan tapaan kuin Grönlannissa ja Etelämantereella, myös Pluton jäätikössä jää liikkuu kohti jäistä tasankoa – paitsi että Plutossa jää lienee typpijäätä. Nuolet näyttävät jään liikkeitä, siniset nuolet leviämistä Sputniktasangolle ja punaiset nuolet liikettä kanjoniin sekä kanjonissa. 

Kanjoni, jonka kautta jää virtaa, on 3 – 8 kilometriä leveä. Kuvan oikeassa reunassa olevien muodostelmien alkuperä on toistaiseksi tuntemattomia.

Kuvat: NASA/JHUAPL/SwRI


Juttuja samasta aiheesta