Laukaisualusta 39A

Kuulentojen legendaarinen laukaisualusta heräsi taas henkiin

Floridassa sijaitsevan Kennedyn avaruuskeskuksen laukaisualusta 39A on todella historiallinen: siltä on laukaisu matkaan kuulentoja ja avaruussukkuloita vuodesta 1967 alkaen. Nyt se saa uuden elämän SpaceX:n uutena laukaisualustana. Ensimmäisen raketin koekäyttö tehtiin eilen.

Tämän tarinan juuret ovat 1960-luvulla ja avaruuskilpailussa Yhdysvaltain ja Neuvostoliiton välillä.

Kun USA päätti lähettää ihmiset Kuuhun ja Nasa pisti pystyyn sitä varten massiivisen Apollo-ohjelman, tarvittiin jättimäisten Saturnus V -kuurakettien laukaisuun uusi laukaisukeskus.

Floridaan, ensimmäisten amerikkalaisten rakettien laukaisuun käytetyn Canaveralin lentotukikohdan pohjoispuolelta napattiin pala luonnonsuojelualuetta, ja sinne tehtiin Kennedyn nimeä kantava avaruuskeskus. Sen tunnetuin rakennus on suuri VAB, kuurakettien kokoonpanohalli, mistä raketit voitiin kuljettaa monsterimaisilla telaketjulaveteilla kahdelle laukaisualustalle.

Nämä saivat koodinimet LC-39A ja LC-39B, eli laukaisualustat 39A ja 39B. 

Alustat 39A ja 39B ilmakuvassa

39A otettiin ensin käyttöön ja suurin osa Apollo-lennoista rytisi matkaan sen päältä. Ensimmäinen oli miehittämätön Saturnus V:n koelento Apollo 4 vuonna 1967, ja sen jälkeen Apollo 10 -lentoa lukuun ottamatta kaikki miehitetyt kuulennot laukaistiin sen päältä.

Kuulentojen jälkeen Nasa teki lentoja miehitetylle Skylab-avaruusasemalle ja Apollo-Sojuz -yhteislennon Neuvostoliiton kanssa, ja näilläkin lennoilla käytettiin Saturnus-raketeille sopivia laukaisualustoja 39A ja B. 

Kaikkiaan 12 Saturnus V -rakettia ja 82 sukkulalentoa lähetettiin matkaan laukaisualustalta 39A.

1970-luvun loppupuolella alustat muutettiin avaruussukkuloiden laukaisuun sopiviksi, ja ensimmäisen sukkulalennon jälkeen (vuonna 1981) alustat olivatkin tiiviissä käytössä toukokuuhun 2009 saakka, jolloin tehtiin viimeinen avaruussukkulan lento. Kyseessä oli Hubble-avaruusteleskoopin huoltolento STS-125, jolloin lennon tehnyt Atlantis nousi matkaan alustalta 39A ja samaan aikaan Endeavour oli varalla lähtövalmiina alustalla 39B.

Apollo 8 (vasemmalla) ja STS-127 Endeavour (oikealla)

Sukkula-ajan päätyttyä Nasa päätti palata Kuuhun ja tehdä uuden superraketin SLS. 39B varattiin sen käyttöön ja alustaa alustaa alettiin muuttaa uusia raketteja varten vuonna 2010. Uutta kuulentosuunnitelmaa on muutettu moneen kertaan sen koommin, mutta alustalta tehtiin pienten muutosten jälkeen lokakuussa 2009 nyttemmin koipussiin laitetun Ares I -raketin koelento uuden Orion-aluksen mallikappale nokassaan.

39A puolestaan laitettiin vuokrattavaksi, ja Falcon 9 -rakettejaan Canaveralin puolelta laukaiseva SpaceX päätti tarttua tilaisuuteen ja ottaa alustan käyttöönsä.

SpaceX allekirjoitti 20-vuotisen vuokrasopimuksen huhtikuussa 2014. 

Sen jälkeen alustaa on muutettu Falcon 9:n ja sen raskaamman Falcon 9 Heavy -version laukaisuun sopivaksi.

Alustan lähelle on tehty halli rakettien kokoonpanoa varten ja koko systeemi on suunniteltu sellaiseksi, että yhtiö voisi laukaista rakettejaan taivaalle jopa parin viikoin välein.

Saa nähdä miten tässä onnistutaan, mutta ensimmäinen lento on tiedossa nyt tällä viikolla: Kansainväliselle avaruusasemalle suuntaava Dragon-rahtialus on aikomus lähettää matkaan lauantaina 18. helmikuuta.

Kuten SpaceX:n tapana on, se koekäytti rakettia nyt eilen. Kun Falcon 9:n rakettimoottorit heräsivät henkiin juuri ennen puoltayötä Suomen aikaa sunnuntaina, oli kyseessä taas yksi merkkitapaus 39A:n jo pitkässä historiassa.

Ja samalla se on uuden ajan alku. 

Tällä kerralla miehittämätön Dragon vienoin 2,4 tonnia rahtia avaruusasemalle, mutta vielä tänä vuonna alustalta laukaistaan matkaan (suunnitelman mukaan) Falcon 9 Heavy ja ensi vuonna vuorossa voivat olla jo miehitetyt Dragon-alukset.

Alusta voi olla myös Elon Muskin haaveilemien valtavien Mars-alusten lähetyspaikkana, mutta nämä lennot eivät toteudu kuin vasta 2020-luvun puolella (jos silloinkaan).

Yhtiöllä on pian kolme aktiivista laukaisualustaa

Laukaisualusta 39A:n käytön lisäksi SpaceX jatkaa Canaveralin puolella olevan alusta 40:n vuokraamista Yhdysvaltain ilmavoimilta. Alusta on parhaillaan remontissa viime syyskuussa tapahtuneen, Falcon 9:n lennot keskeyttäneen räjähdyksen jälkeen.

Raketti räjähti alustalla ollessaan, minkä vuoksi alusta ja sen ympärillä olevat tankkaus- ja laukaisulaitteistot kärsivät pahoja vaurioita. Laukaisut sieltä voidaan alkaa uudelleen kesällä.

Näiden lisäksi SpaceX laukaisee Falcon 9 -rakettejaan Kaliforniasta, Vandenbergin lentotukikohdasta, missä seuraavana tehtävän lennon mukana ratsastaa myös suomalainen Aalto-1.

Lennon ajankohdasta ei ole vielä varmuutta, koska nyt SpaceX:n huomio on siirtynyt jälleen USA:n itärannikolle Floridaan.

SpaceX:n suunnitelmana on purkaa lähes kaikki sukkula-ajan rakennelmat alustalta, mutta toistaiseksi ne ovat vielä paikallaan. Tämä piirros näyttää millaiseksi alusta ainakin alun perin haluttiin muuttaa.