Pluton ohilento on virallisesti alkanut – ja uusia kuvia tulee koko ajan

Pluto ja Kharon

Yhdeksän vuotta kestäneen lennon jälkeen NASAn New Horizons -luotain on lähes perillä Pluton luona. Sen ohilento alkoi virallisesti eilen torstaina ja tänään sen ensimmäiset tämän "virallisen ohilentovaiheen" kuvat julkaistiin. Niissä näkyvät Pluto ja sen kuu Kharon, ja kuvissa näkee selvästi miten tämä kaksikko muodostaa varsin tasavahvan parin.

Yleensä kuut ovat paljon planeettaansa – tässä tapauksessa kääpiöplaneettaa – pienempiä, mutta Kharon on noin puolet Plutosta. Siksi Kharon ei kierräkään Plutoa, vaan ne molemmat kieppuvat yhteisen massakeskipisteen ympärillä, tosin Pluto vain hieman edes takaisin liikkuen. 

Se, että ohilento alkoi nyt virallisesti, tarkoittaa sitä, että tästä eteenpäin New Horizons tekee tiiviisti työtä lähes koko ajan Plutoa, sen kuita ja sen lähiavaruutta mitaten sekä kuvaten. Luotain kääntyilee kameraansa suunnaten ja välillä se muuttaa asentoaan siten, että antenni osoittaa Maahan. Tietoja kerätään koko ajan muistiin, mutta välillä niitä lähetetään Maahan. Lennonjohto ei enää puutu sen toimiin tai lentorataan, ellei jokin yllättävä asia vaaranna lennon turvallisuutta. Ja toivottavasti luotain ei mene työssään sekaisin kuten viime lauantaina, jolloin se asettui lopulta varotilaan, mistä selviämiseen kului useita vuorokausia. Nyt tähän säätämiseen ei ole enää aikaa.

Jos jo nyt tulevat kuvat ovat hämmästyttäviä, kannattaa odottaa vielä parempaa, sillä läheltä Plutoa otetut kuvat ovat noin 500 kertaa parempia!

Pluton lähiohitus tapahtuu ensi tiistaina 14. heinäkuuta iltapäivällä Suomen aikaa, ja alla olevasta infografiikasta näkee mitä tapahtuu ja milloin. Luotain kulkee radallaan tarkoituksella Pluton ja Kharonin varjojen läpi, jolloin luotain pystyy tutkimaan taakse peittyvän Auringon avulla kääpiöplaneetan ja sen kuun kaasukehiä ja tekemään muita kiinnostavia mittauksia. 

Graafissa on merkitty ajat (Suomen ajassa) hetkille, jolloin luotain on lähimpänä Plutoa ja Kharonia. Myös Kharonia siis tutkitaan tiiviisti. Ensimmäiset kuvat ja tiedot ohituksesta saadaan Maahan keskiviikkona 15. heinäkuuta.

Koska Maa ja Aurinko eivät ole Plutosta katsottuna aivan samalla suunnalla, kulkevat luotaimet myös Maasta katsottuna Pluton ja Kharonin takapuolelta; silloin luotaimen radiolähetintä voidaan käyttää havaintojen tekemiseen. Suuret radioteleskoopit Maassa kuuntelevat ja radiosignaalissa olevia pieniä muutoksia tutkimalla saadaan tietoa esimerkiksi kaasukehästä.

Plutoa havaitaan siis lähiohituksen aikaan tiiviisti maanpäällisin teleskoopein, jotta siitä saataisiin mahdollisimman paljon samanaikaisia havaintoja. Lisäksi Hubble ja mm. Saturnusta kiertävä Cassini-luotain kääntyvät tutkimaan Plutoa.

Jo nyt Plutoa on havaittu tarkasti muun muassa lentävällä SOFIA-teleskoopilla (kuvassa alla parkissa Christchurchin lentokentällä), joka teki havaintojaan niin sanotusti Pluton varjossa tällä viikolla. Uuden Seelannin eteläpuolelta katsottuna Pluto kulki pienen tähden editse, jolloin tarkasti tähden valoa tutkimalla saatiin tietoa Pluton ympäristöstä sekä sen kaasukehästä. Samanlaiset okkultaatiohavainnot auttoivat aikoinaan löytämään Pluton kaasukehän ja saamaan siitä lisää tietoa.

SOFIA-teleskooppi lentokentällä

New Horizons ei asetu kiertämään Plutoa, koska luotain haluttiin saada mahdollisimman nopeasti Plutoa tutkimaan ja siihen ei pystytty saamaan mukaan rakettimoottoria ja polttoainetta, joita olisi vaadittu radalle asettumiseen. Tai toki olisi saatu, mutta silloin ei mukaan olisi saatu tutkimuslaitteita. Perinteisesti uusia taivaankappaleita aurinkokunnassa onkin tutkittu ensin ohilennoilla ja vasta sitten niiden ympäriltä lähietäisyydeltä.

Vaikka luotain sujahtaa nopeasti Pluton ohi, jatkaa se kiinnostavien tietojen lähettämistä sen jälkeenkin. Aurinkokunnan ulko-osia tunnetaan huonosti ja toivottavasti luotain saadaan ohjattua tekemään jonkin muunkin kappaleen ohilennon. Tiedetään, että Pluton radan ulkopuolella on paljon suurehkoja kappaleita ja että sellainen saattaa tulla sopivasti eteen. Juuri näiden kappaleiden olemassaolo riisti Plutolta sen erikoisstatuksen planeettana, koska osa näistä taivaankappaleista on kookkaampia kuin Pluto ja enemmän planeettatittelin väärti. 

Mutta kääpiöplaneettanakin Pluto ja sen kuut ovat erinomaisen kiinnostavia! Edessä oleva viikko on äärimmäisen kiinnostava ja historiallinen!