Juttuun on tehty tiistaina 4. marraskuuta monia muutoksia ja lisäyksiä tutkinnan edistyminen myötä

Viime viikko oli epäonnisin ja ikävin viikko vuosikymmeniin avaruuslentojen historiassa: ensin 28.10. Kansainväliselle avaruusasemalle rahtia kuljettanut kantoraketti räjähti heti laukaisunsa jälkeen ja sitten perjantaina 31.10. illalla Suomen aikaa avaruusturistien lennättämiseen suunniteltu SpaceShip2 -alus syöksyi maahan koelennollaan Kaliforniassa.

Kyseessä oli ensimmäisen valmistuneen avaruusturistien kuljettamiseen tehdyn SpaceShip2 -avaruusaluksen, VSS Enterprisen, 55. koelento. Näistä 35:llä alus on irrottautunut emoaluksestaan ja laskeutunut liitokoneen tapaan takaisin Mojaven lentoasemalle.

Onnettomuudessa kuoli lentoperämiehenä toiminut Michael Alsbury ja onnettomuuden aikana konetta ohjannut Peter Siebold loukkaantui vakavasti. Kummatkin lentäjät olivat Scaled Composites -yhtiön koelentäjiä. Siebold on yhtiön lento-operaatioiden johtaja. Hän on tajuissaan, hänelle on tehty leikkaus ja häntä päästään haastattelemaan lähipäivinä.

Yhdysvaltain siviili-ilmailuhallinto FAA:n edustajat ja onnettomuustutkintalautakunta NTSB:n tutkijat saapuivat onnettomuuden jälkeen seuraavana päivänä paikalle ja ovat raportoineet tutkinnan edistymisestä päivittäin.

Ensimmäisten arvioiden mukaan onnettomuus olisi johtunut aluksen rakettimoottorin räjähtämisestä, mutta pian kävi ilmi, että moottorin toiminnassa ei ollut ongelmia, vaan alus olisi hajonnut ilmassa, kun sen taipuva pyrstö oli alkanut taipua ennenaikaisesti. Pyrstö kääntyy pystyasentoon silloin, kun alus palaa takaisin Maahan; näin pyrstö vakauttaa aluksen asentoa, kunnes alus on jälleen alempana ilmakehässä ja se pystyy lentämään normaalisti. Silloin pyrstö käännetään jälleen suoraksi.

Alla oleva video näyttää miten pyrstön olisi tullut toimia:

Mitä tapahtui?

Aluksessa oli mukana kuusi kameraa ja sen toimintoja seurattiin yli tuhatkanavaisella telemetrialaitteistolla. Lisäksi lento ja onnettomuus kuvattiin läheisen Edwardsin lentotukikohdan teleskoopeilla ja seurantalentokoneesta. Näiden perusteella lennon kulusta on saatu tehtyä seuraava kuvaus (kellonajat ovat Kalifornian aikaa, mikä on yhdeksän tuntia jäljessä Suomen ajasta):

Klo 9:19 WhiteKnight2 -lentokone nousi ilmaan SpaceShip2 mahansa alla. Alusten lentoonlähtö viivästyi epäsuotuisan sään vuoksi perjantaina aamulla paikallista aikaa Kaliforniassa noin kolmella tunnilla.

Klo 10:07:19 SpaceShip2 pudottautui omille teilleen emoaluksensa alta noin 15 kilometrin korkeudessa.

Klo 10:07:21 SpaceShip2:n rakettimoottori käynnistyi.

Klo 10:07:29 SpaceShip2 kiisi yläviistoon ja sen nopeus oli jo Mach 0,94, eli lähes äänen nopeus. Sekuntia myöhemmin alus rikkoi äänivallin.

Klo 10:07:31 aluksen nopeus oli Mach 1,02, kun telemetriatietojen mukaan pyrstön paikalleen lukittaneen varmuuslaitteiston ilmaisin vaihtui asennosta "lukittu" asentoon "ei-lukittu". Tämä ei vielä saa pyrstöä kääntymään, sillä sen liikuttamiseen lentäjien täytyy kääntää vielä toista vipua. Nyt kuitenkin jostain syystä pyrstö alkoi kääntyä.

Normaalisti koelennoilla pyrstön lukitusvipu on vapautettu noin Mach 1,4:n kohdalla.

Klo 10:07:34 kahdesta osasta koostuva pyrstö irtaantui, aerodynaamiset voimat rikkoivat aluksen ja kaikki telemetriatiedot sekä videokuva aluksen kameroista katkesi. Aikaa siitä, kun SpaceShip2 irtaantui WhiteKnight2:sta, oli kulunut 15 sekuntia.

SpaceShip2 putosi tämän jälkeen hieman alle 20 kilometrin korkeudesta suoraan alas Koehn-järven luokse, noin 40 kilometrin päähän Mojaven lentoasemasta Mojaven autiomaassa Los Angelesin koillispuolella. Aluksessa ei ollut heittoistuimia, mutta lentäjillä oli laskuvarjot. Onnettomuus tapahtui hyvin nopeasti ja poistuminen putoavasta, todennäköisesti hurjasti pyörivästä aluksesta on erittäin vaikeaa. Siitä huolimatta Siebold onnistui pääsemään ulos aluksesta ja hyppäämään laskuvarjolla.

Suurin osa aluksen hylyn osista löydettiin soikealta, noin kahdeksan kilometriä pitkältä alueelta, mutta joitakin osia lensi jopa yli 50 kilometrin päähän alueen luoteispuolelle.

Alla oleva video on NTSB:n julkaisema ja siinä näkyy hylyn osia ja onnettomuustutkijoita työssään.

Onnettomuustutkinta paikan päällä Mojavessa on päättymässä. Vaikka tapahtumien yleiskulku näyttää olevan varsin selvä, kestää lopullisten syiden ja niiden yhteyksien selvittäminen sekä lopullisen raportin tekeminen noin vuoden päivät.

Teknisten syiden ohella tutkimus on kuitenkin nyt suuntautumassa lentäjien toimintaan ja aluksen ohjaamon suunnitteluun.

Alun perin onnettomuuden syyksi ennätettiin jo epäillä rakettimoottoria. Ensimmäisten kuvien perusteella alus näytti räjähtäneen, ja koska kyseessä oli uuden, parannetun rakettimoottoriversion ensimmäinen testaaminen lennossa, oli epäilyksille aihetta.

Eräs suurimmista syistä SpaceShip2:n ja samalla avaruusturistilentojen aloittamisen jatkuvaan viivästymiseen on ollut rakettimoottorin kanssa olleet ongelmat. Juuri toukokuussa koneet Scaled Composites -yhtiöltä tilannut Virgin Galactic -yhtiö tiedotti, että moottorien polttoainetta muutetaan enemmän muovimaiseksi, kun aiemmin se oli kumimaista. Moottori on tyypiltään ns. hybridimoottori, eli se käyttää kiinteää polttoainetta ja hapettimena Ilokaasua eli dityppioksidia. Onnettomuuslento oli ensimmäinen kerta, kun uutta moottoria testattiin ja samalla ensimmäinen kerta yhdeksään kuukauteen, kun SpaceShip2 käynnisti rakettimoottorinsa.

Alus on käyttänyt rakettimoottoriaan koelennoilla kolme kertaa aikaisemmin; näiden perusteella yhtiö päätti muuttaa moottorin polttoainetta toiseen. Moottoria oli luonnollisesti testattu moneen kertaan ennen lennolle lähtemistä.

Tuhoutunut kone nousemassa kohtalokkaalle koelennollaan perjantaina.

Tuhoutunut kone nousemassa kohtalokkaalle koelennollaan perjantaina.

Työ jatkuu

Onnettomuus ei pysäytä hanketta, mutta tämän seurauksena on täysin varmaa, että kaupalliset lennot avaruuteen eivät ala vielä ensi vuonna, kuten ennätettiin jo olettaa. Toinen avaruusalus, VSS Voyager, on jo käytännössä valmiina, mutta koelennot sillä tuskin alkavat ennen kuin onnettomuuden syy on selvinnyt ja siihen on tehty mahdollisesti muutoksia.

Scaled Composites ja Virgin Galactic järjestivät välittömästi onnettomuuden jälkeen yöllä Suomen aikaa tiedotustilaisuuden, missä Virgin Galacticin toimitusjohtaja George Whitesides sanoi: "Avaruustoiminta on vaikeaa, ja tänään oli raskas päivä. Autamme viranomaisia onnettomuustutkimuksissa ja selvitämme perin pohjin mitä tänään tapahtui.”

”Tulevaisuus lepää kuitenkin monin tavoin juuri tällaisten vaikeiden hetkien varassa. Oletamme, että alusta lentäneet lentäjät, ja kaikki, jotka ovat tehneet työtä lentojen eteen, tietävät että tie voi olla vaikea. Silti hekin varmasti haluavat, että jatkamme eteenpäin, ja niin aiomme tehdä.”

Richard Branson, Virgin Galactic -yhtiön perustaja ja koko Virgin-yhtiöryppään näkyvä johtaja, joka on aikeissa lentää perheineen ensimmäisinä matkustajina SpaceShipTwo -aluksella avaruuteen, matkusti heti onnettomuudesta kuultuaan Kaliforniaan. Vielä syyskuussa hän oletti pääsevänsä avaruushypylleen ensi vuoden helmi-maaliskuussa.

Matkallaan Kaliforniaan viikonloppuna hän lähetti lausunnon, mikä toistaa Whitesidesin viestiä. ”Olemme aina ymmärtäneet, että tie avaruuteen on hyvin vaikea – aivan jokainen uusi liikennemuoto on joutunut käymään läpi vaikeita aikoja alkuaikoinaan. Lentäminen avaruuteen on vaikeaa, mutta se on kaiken vaivan väärti. Suremme, ja jatkamme eteenpäin yhdessä.”

Kaliforniaan saavuttuaan Branson vakuutti projektin jatkuvan, koska "se on sen väärti" ja "emme halua jättää kesken mitään, minkä olemme aloittaneet".

Virgin Galactic lupasi maksaa takaisin lipun hinnan tai ennakkomaksun kaikille asiakkailleen, jotka niin haluavat. Yhtiön mukaan noin 20 henkilöä on halunnut toistaiseksi peruuttaa matkansa onnettomuuden vuoksi, mutta listalla on edelleen yli 700 matkustajaa. Heistä monet ovat erityisesti ilmoittaneet pysyvänsä mukana ja luottavansa siihen, että lennot alkavat aikanaan.

TV-lähetyksistä kaapattuja kuvia onnettomuusalueelta.

Aikaisempia artikkeleitamme aiheesta

SpaceShip2 teki tänään historiaa: www.tiedetuubi.fi/?q=node/184

Antilooppilaaksosta avaruuteen: www.tiedetuubi.fi/?q=node/185


Juttuja samasta aiheesta