Avaruusasemaan keväällä liitetty uudenlainen, "puhallettava" moduuli pullautettin täyteen kokoonsa toukokuun lopussa ja eilen aamulla avaruuslentäjät avasivat luukun sen sisälle.


Tämä BEAM-niminen uusi moduuli, Bigelow Expandable Activity Module, saapui Kansainväliselle avaruusasemalle Dragon-rahtialuksen kyydissä huhtikuun 10. päivänä ja se asennettiin paikalleen aseman Tranquility-liitosmoduulissa olevaan telakointiporttiin 16. huhtikuuta. 

Se oli siellä paikallaan odottamassa toimintaa yli kuukauden ajan, kunnes toukokuun 26. päivänä sitä alettiin täyttää.

BEAMin idea on yksinkertainen: se on kuin kasaan pakattu, joustavasta materiaalista tehty avaruusaseman moduuli, joka pullahtaa täyteen kokoonsa, kun sen sisälle pumpataan ilmaa. 26. toukokuuta tämä täyttäminen alkoi, hyvin rauhallisesti, joskin se jouduttiin keskeyttämään varsin pian, kun moduulin sisällä havaittiin odotettua suurempi paine samalla kun se ei alkanutkaan pullistua aivan halutulla tavalla.

Kuten yleensä avaruustoimissa, ei riskejä haluta ottaa, ja siksi pienenkin yllättävän tilanteen sattuessa istutaan alas ja mietitään. Nyt pohdinnan tuloksena oli toteamus, että todennäköisesti BEAMin joustava, mutta samalla tukeva, monesta eri kerroksesta tehty materiaali oli jähmettynyt sen noin 10 kuukauden aikana, kun se oli odottanut pääsyään avaruuteen. 

Täyttämistä jatkettiin 28. toukokuuta, jolloin yli seitsemän tunnin aikana moduulin sisälle päästettiin kaikkiaan 25 kertaa ilmaa. Hieman jähmeän alun jälkeen BEAM alkoi täyttyä normaalisti ja laajeni pulleammaksi ja noin 170 cm pitemmäksi. Jostain syystä lopullinen pituus oli 2,5 cm vähemmän kuin sen arvioiden mukaan piti olla, mutta tämä ei ole mikään ongelma.

Moduulin ja avaruusaseman välinen paine tasattiin ja nyt eilen siis luukku moduulin ja aseman välillä avattiin. NASAn astronautti Jeff Williams ja venäläinen kosmonautti Oleg Skriposka kurkkivat ensin suojalaseihin ja hengityssuojaan sonnustautuneina moduulin sisälle ja ottivat sieltä ilmanäytteen. Sen jälkeen he katselivat moduulin sisällä ympärilleen sekä lukivat siellä olevien mittalaitteiden lukemat. He katsoivat erityisesti oliko moduulin sisäpinnassa tiivistynyttä vettä, mutta sitä ei onneksi löytynyt. Muutoinkin kaikki BEAMin sisällä näytti hyvältä.

BEAM ei tule varsinaiseen käyttöön, vaan sitä vain testataan. Siksi luukku sinne suljettiin tämän kurkistuksen jälkeen, mutta tällä viikolla astronautit käyvät sisällä muutamia kertoja seuraamassa miten moduuli oikein jaksaa. Lisäksi sieltä saadaan koko ajan mittaustietoja. 

Tarkoituksena on pitää BEAM kiinnitettynä avaruusasemaan ainakin kahden vuoden ajan, minä aikana sitä ja etenkin sen pintamateriaalin kestävyyttä tarkkaillaan. Jos kaikki sujuu hyvin, voidaan tulevaisuudessa avaruuslennoilla käyttää tällaisia laukaisun aikaan tilaa säästäviä ratkaisuita – ja kenties BEAM voidaan ottaa myös avaruusaseman varastoksi.


Juttuja samasta aiheesta